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Cafeina: Cuándo es perjudicial para la salud?

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La cafeína es una sustancia que estimula el sistema nervioso central. Se encuentra de forma natural en el café, el núcleo de las semillas de la cola o nuez, en diversas clases de té, el chocolate y algunas bebidas con gas.

La cafeína produce un mayor estado de alerta y mejora la coordinación. Si se combina con determinadas sustancias que alivian el dolor o medicamentos que tratan el dolor de cabeza o migraña, la cafeína contribuye a que actúen más rápidamente y de forma más eficaz.

La cafeína se emplea a veces para tratar otros trastornos, como problemas respiratorios (asma).

 

La cafeína y sus efectos en el organismo

Las personas que consumen grandes cantidades de cafeína durante períodos prolongados desarrollan una tolerancia al producto. Cuando esto sucede, han de consumir más cafeína para obtener los mismos efectos.

El uso continuado también puede producir dependencia. Si la persona deja de tomar cafeína de forma brusca, se presentan síntomas de abstinencia que incluyen dolor de cabeza, fatiga, somnolencia, bostezos, irritabilidad, vómitos y secreción nasal. Estos síntomas a veces se prolongan durante una semana.

Lea también: Remedios para dejar el café (síndrome de la abstinencia a la cafeína)

Si se toma demasiada cantidad de cafeína cerca de la hora de acostarse, puede interferir con el sueño. Aunque no evita que una persona se quede dormida, altera el sueño durante la noche.

La noción de que la cafeína ayuda a despejarse de la resaca después de haber consumido mucho alcohol es un mito. De hecho, el consumo conjunto de cafeína y alcohol no es aconsejable. Esta combinación puede dar lugar a molestias estomacales, náuseas y vómitos.

Las personas ancianas son más sensibles a la cafeína y, por tanto, es más probable que presenten efectos secundarios, como irritabilidad, nerviosismo, ansiedad y trastornos del sueño.

 

La cafeína y embarazo

La cafeína puede pasar de la mujer embarazada al feto en desarrollo. Aunque no existe evidencia de que la cafeína produzca defectos congénitos en los niños, sí que ha producido estos efectos en animales de laboratorio cuando se han empleado dosis muy altas (equivalentes a 12 a 24 tazas de café).

En humanos, existe evidencia de que dosis superiores a 300 mg de cafeína al día (aproximadamente la cantidad de cafeína contenida en dos o tres tazas de café) pueden producir un aborto o problemas con la frecuencia cardíaca del niño. Las mujeres que toman más de 300 mg de cafeína al día durante el embarazo también presentan más probabilidades de tener niños con bajo peso al nacer.

Cualquier mujer embarazada o que esté planificando quedarse embarazada debe consultar con el médico antes de tomar cafeína.

 

La cafeina y la lactancia materna

La cafeína pasa a la leche materna y, a veces, afecta al lactante. Los niños que toman el pecho de madres que consumen 600 mg o más de cafeína al día suelen estar irritables y tener trastornos del sueño. Las mujeres que amamantan deben consultar con el médico antes de tomar cafeína.

 

Otros trastornos médicos

La cafeína puede producir problemas en las personas que presentan los siguientes trastornos:

• Úlcera péptica.
• Arritmias cardíacas o palpitaciones.
• Enfermedad coronaria o ataque cardíaco reciente (en el plazo de pocas semanas).
Presión sanguínea elevada.
• Enfermedad hepática.
• Insomnio (problemas para dormir).
• Ansiedad o ataques de pánico.
• Agorafobia (miedo a estar en espacios abiertos).
Síndrome premenstrual.

 

Efectos secundarios

A las dosis recomendadas, la cafeína puede producir intranquilidad, irritabilidad, nerviosismo, agitación, dolor de cabeza, mareo, falta de sueño, náuseas, vómitos y malestar estomacal.

En dosis superiores a las recomendadas, la cafeína puede provocar excitación, agitación, ansiedad, confusión, sensación de destellos de luz ante los ojos, sensibilidad inusual al tacto, sensibilidad inusual de los otros sentidos, zumbidos de oídos, micción frecuente, sacudidas musculares o temblores, arritmias cardíacas, pulso rápido, congestión facial y convulsiones.

 

Interacciones

El empleo de cafeína con otros medicamentos o drogas puede interferir con sus efectos o causar efectos secundarios no deseados, a veces, graves.

Algunos medicamentos interfieren con la degradación de cafeína en el cuerpo. Entre ellos se encuentran los anticonceptivos orales que contienen estrógenos, el medicamento antiarrítmico llamado mexiletina, el medicamento para la úlcera de estómago llamado cimetidina y el fármaco denominado disulfiram, que se emplea para tratar el alcoholismo.

La cafeína interfiere con los medicamentos que regulan la frecuencia cardíaca, como la quinidina o el propranolol. También puede interferir con la absorción corporal del hierro.

Cualquier persona que tome suplementos de hierro debe ingerirlos al menos una hora antes o dos horas después de consumir cafeína.

Existen efectos secundarios importantes cuando la cafeína se combina con ciertos medicamentos;por ejemplo, si se toma con el descongestivo llamado fenilpropanolamina, puede aumentar la presión sanguínea.

En ocasiones, aparecen problemas cardíacos muy graves si la cafeína se toma junto con medicamentos del grupo de los inhibidores de la monoaminooxidasa. Estos medicamentos se emplean para tratar la enfermedad de Parkinson, la depresión y otros trastornos psiquiátricos. Por ello, en estos casos, hay que consultar con el farmacéutico y con el médico.

La cafeína estimula el sistema nervioso, por lo que cualquier persona que tome otros estimulantes del sistema nervioso central debe tener cuidado con su consumo.

 

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