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Importancia del hierro para el organismo

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Uno de los minerales esenciales más importantes para el organismo, ya que interviene en el transporte de oxígeno, la respiración celular, la síntesis de ácidos nucleicos y el metabolismo de neurotransmisores y catecolaminas.

Pero, pese a su relevante papel, su deficiencia es la carencia nutricional más extendida en el mundo, y afecta tanto a países pobres como ricos. La causa principal radica en que este elemento tiene una absorción difícil en el intetino (a excepción de un tipo de hierro presente en carnes y pescados que se conoce como hierro hemo). Por sus características, existen algunos sectores de la población que están más expuestos a sufrir un déficit de este mineral.

Es el caso de los niños, por las elevadas necesidades ligadas al crecimiento, y de la mujer en su etapa fértil, desde la menarquia (primera regla) hasta la menopausia, por las pérdidas menstruales y el embarazo. El hierro se obtiene fundamentalmente de los diversos alimentos y se elimina a diario a través de la orina, las haces, la descamación de la piel, etc.

Cada día se pierde una cierta cantidad de este mineral (alrededor de 1 mg), que debe reponerse mediante la alimentación habitual. Si la dieta no proporciona la cantidad suficiente, se puede producir una anemia ferropénica, con fatiga, dolor de cabeza, insomnio, palidez de la piel y de las mucosas. Actualmente, se sabe que la anemia es una fase tardía de la carencia de hierro.

Antes de su aparición, pueden producirse diferentes alteraciones, como trastornos del funcionamiento cerebral, lo que es especialmente notorio en el caso de los niños. El cuerpo humano de un adulto posee de 3 a 5 g de hierro. La mayor parte (65%) se encuentra en la hemoglobina, principal componente de los glóbulos rojos; el 10% se halla en la mioglobina, y el resto en el hígado, el bazo, los ríñones, la médula ósea y otros órganos. El marcador más precoz que anuncia una deficiencia en hierro es la ferritina sérica. Valores inferiores a 12 mcg/1 se consideran indicadores de que las reservas de hierro se han agotado. El hierro hemo representa entre el 40 y el 50% del hierro contenido en carnes y pescados, y sólo se encuentra en estos alimentos; se absorbe entre el 20 y el 25%. El resto es el hierro no hemo, que representa del 80 al 95% del aporte total de hierro, según los modelos alimentarios, y cuyo porcentaje de absorción suele ser inferior al 5%; existen factores que activan o inhiben su absorción.

Mientras que la vitamina C, el cobre o la combinación de los dos tipos de hierro la favorece, el tanino del té convencional, la fibra y los fitatos de los cereales la inhiben.

Existen alimentos de origen vegetal con un marcado protagonismo en la cobertura de las necesidades de hierro. A partir de los 6 meses de edad, la cifra total de hierro que se recomienda ingerir a diario es la misma que la de un hombre adulto, es decir, 10 mg/día. El hierro es el único nutriente cuyas recomendaciones son superiores en la muj er adulta (18 mg/d) que en el hombre. Además, esta cifra se dobla durante el embarazo. Si bien la mayor parte del hierro corporal se halla en la hemoglobina (alrededor del 70%), menos del 1% se encuentra unido a distintos sistemas enzimáticos que resultan esenciales. Se sabe de la presencia de algunos de ellos en el cerebro, implicados en la obtención de energía y en la síntesis de neurotransmisores. Así, aunque queda mucho por conocer sobre las funciones neuroquímicas del hierro, es obvio que unos niveles bajos de este nutriente influyen negativamente sóbrela función cerebral.


  


 

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