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Melatonina: Un remedio para dormir, adelgazar y más

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La melatonina, hormona generada por la glándula pineal, es importante en la regulación del sueño y puede desempeñar un papel en el mantenimiento del ritmo circadiano, un ritmo horario natural del cuerpo.

El hipotálamo recibe información sobre la cantidad de luz solar que entra en el ojo. Cuanto menor es la luz solar, más melatonina se libera por parte de la glándula pineal, lo que favorece el sueño.

La melatonina también puede tomarse como suplemento, que se prescribe sin receta y se vende en tiendas de alimentación de productos naturales y farmacias.

 

Propiedades curativas

Se han descrito diversos usos médicos de la melatonina, pero su popularidad actual se basa en su utilización como ayuda para dormir y superar el jet lag. Sin embargo, los expertos médicos advierten que la melatonina no es una sustancia inocua y sin riesgos: su producción natural disminuye con la edad, y este descenso se agrava con los trastornos del sueño.

Según algunas estadísticas, aproximadamente la mitad de los adultos de los países desarrollados experimentan, en algún momento de su vida, problemas de sueño ocasionales o crónicos. Los suplementos de melatonina se hicieron populares a mitad de la década de 1990 como una forma del tratamiento del insomnio.

Numerosos estudios científicos han apoyado esta indicación, aunque existen pocos que pongan en duda su efectividad. Las personas que refieren los mayores beneficios suelen ser las que sufren un insomnio leve y ocasional y problemas para quedarse dormidas. Sin embargo, no se recomienda que se utilice de forma regular, ya que sus consecuencias a largo plazo no se conocen.

El segundo uso más popular de la melatonina es para mejorar los efectos del jet lag, un trastorno físico causado por la alteración del ritmo circadiano generalmente asociado a los viajes transoceánicos a través de las zonas horarias. Si la melatonina funciona para aliviar el jet lag todavía no se sabe con certeza, aunque algunos estudios han ofrecido resultados diversos.

La melatonina también se recomienda como agente antienvejecimiento a partir de un estudio experimental que demostraba que los ratones más viejos parecían rejuvenecer y vivir más tiempo después de su administración.

Sin embargo, no existen estudios en humanos que confirmen esta indicación. Algunos llevados a cabo en animales parecen indicar que la melatonina puede prevenir determinados cánceres, la enfermedad coronaria y la degeneración cerebral. Actualmente se están realizando estudios sobre sus beneficios, efectos a largo plazo y dosis adecuadas.

En estudios experimentales de laboratorio y en animales, la melatonina parece proteger las células y reforzar el sistema inmunitario. La suplementación con melatonina a veces forma parte de una pauta de tratamiento holístico para las personas con sida. No obstante, no existen ensayos clínicos que apoyen esta indicación.

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Igualmente, la malatonina ayuda a adelgazar, ya que al mejorar la cantidad y calidad del sueño el organismo puede metabolizar mejor las grasas y quemarlas.

 

Remedios populares

La melatonina está disponible sin receta en dosis de hasta 3 mg por comprimido. Sin embargo, para el insomnio, sólo se requiere una parte, aproximadamente 0,3 mg o menos. Se encuentra de forma natural en algunos alimentos, y los productos de melatonina natural, animal y en forma líquida contienen extractos de glándula pineal.

No se conoce la dosis adecuada, pero parece diferir enormemente dependiendo de la persona y de la gravedad del trastorno del sueño. En las que empiezan a tomar la hormona, la dosis debe ser muy baja, entre 0,1 y 0,3 mg o menos, y se aumenta gradualmente si es necesario.

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La melatonina actúa rápidamente y debe tomarse unos 30 minutos antes de acostarse. Para el jet lag, la recomendación general es de 0,3 mg inmediatamente antes de subir al avión y 1,5 mg al llegar al destino y antes de acostarse. La melatonina no debe tomarse durante el día.

 

Precauciones

Las mujeres que están recibiendo tratamiento con estrógenos o terapia hormonal sustitutiva no deben tomar melatonina sin consultar con su médico. No se ha estudiado su seguridad durante el embarazo, por lo que las mujeres embarazadas o lactantes no deben consumirla.

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Además, las que están intentando quedarse embarazadas deben abandonarla, ya que ciertas invesügaciones sugieren que puede tener un efecto contraceptivo. Algunos estudios con animales sugieren que la melatonina puede producir vasoconstricción, lo cual puede aumentar la presión sanguínea. Por lo tanto, las personas con hipertensión o problemas cardiovasculares deben consultar con su médico. No se recomienda a las personas con linfoma o leucemia ni tampoco a los niños.

 

Efectos secundarios

Se han realizado pocos estudios sobre los efectos a largo plazo o las dosis correctas de melatonina.
En uno reciente, aproximadamente el 10% de los pacientes afirmaban haber experimentado efectos secundarios variables, como pesadillas, dolor de cabeza, resaca por la mañana, depresión y debilitación del impulso sexual.

La melatonina no debe administrarse a personas que toman determinados antidepresivos, como los inhibidores de la recaptación de la serotonina o los inhibidores de la monoaminooxidasa. La interacción de la melatonina con estos tipos de antidepresivos puede producir un accidente vascular cerebral o un ataque cardíaco.

Los síntomas preliminares incluyen confusión, sudoración, agitación, fiebre, falta de coordinación, aumento de la presión sanguínea, diarrea y convulsiones.

 

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